Sunday, November 7, 2010

Economic History: France and the Great Depression

"Did France Cause the Great Depression": A paper by Douglas Irwin. What passes for prudence in the economic realm isn't always beneficial. Moral: virtue is not always its own reward. A maxim to keep in mind as economic policy evolves over the next months and years.

The Poverty of Post-Mortems

Marx wrote The Poverty of Philosophy in answer to Proudhon's The Philosophy of Poverty. After reading Le Monde's post-mortem "debate" on France's latest political fracas, I am struck by the poverty of the discourse. Pascal Bruckner arraigns yet again the "pessimism" of the French. Jacques Attali advocates the "new nomadism" and a "tribal" concept of solidarity:

Afficher un nouveau modèle de développement : il doit être fondé sur le nomadisme (c'est-à-dire sur la mobilité géographique et sociale ; la priorité donnée aux réseaux, aux ports, à l'acceptation de la diversité des modèles de réussite) ; sur la connaissance (par une priorité majeure donnée à l'enseignement préscolaire et primaire, à l'université, à la recherche, au financement des secteurs d'avenir, dont la santé, qui n'est pas une charge mais un potentiel) ; et sur la fraternité des nomades, qui ne peuvent survivre qu'en tribus (c'est-à-dire sur le partage et la gratuité, c'est-à-dire la valorisation du travail des associations, des syndicats, des partis -politiques).
Paragraphe ahurissant! Pierre Bance extols the return of "revolutionary syndicalism," which can attain its apogee only when the last of labor's "soft" leaders has been driven out by the aroused "masses" (presumably meaning the 7% of the work force that is unionized). And Christophe Guilluy sees a beleaguered people of démunis clinging to its "social model":

Car, ce qui est en jeu, ce n'est évidemment pas seulement la durée du travail, mais bien la persistance d'un modèle social européen, perçu comme le dernier rempart face à un marché mondialisé.

And what if the preservation of the "model" required some changes in the duration of work? So here we have a range of views, from peevish exasperation on the right (Bruckner) to revolution on the left (Bance) to mushiness in the marais (Attali's "nomadism" and "tribal" solidarity and Guilluy's defense of the "model"). In all this "debate," there is not a single number, a single word about demography, a single mention of actuarial computations, unit labor costs, trade imbalances or composition, etc. etc.