Friday, April 27, 2012

Electoral Geography

I'm still on the road and with an iffy Internet connection to boot (right now in a Starbucks, because the hotel connection is hopeless), but I wanted to call this IFOP study to your attention. I won't have time to delve into it myself for the next few days, but some of you might want to do my work for me! Thanks in advance.

Villepin Speaks Out

Revenge is sweet. Dominique de Villepin must be enjoying the opportunity to lambaste his nemesis Nicolas Sarkozy for "crossing all republican redlines" and betraying the Gaullist heritage in a headlong "electoralist" rush after the 6 million votes of the Front National, without which Sarkozy will be condemned to making the money he craves for the rest of his life. Still, even allowing for Villepin's ulterior motives, his words should be heeded:

La première exigence, c'est de regarder plus loin que cette élection pour affronter les grands défis à venir. Notre réponse au chômage, au déclin industriel, au défi énergétique, notre réorientation vers une économie de la connaissance par une éducation nationale plus juste et plus efficace, notre place en Europe, nous ne les trouverons pas dans l'idéologie. La clé de ces urgences, c'est le rassemblement, c'est l'action, c'est le sens du devoir.

Austerity Consensus Crumbling

Paul Krugman notes that the austerity consensus seems suddenly to have crumbled with the collapse of the Dutch government and the success of Hollande's campaign. I made the same point yesterday. Now Mario Monti has also joined the chorus. Unfortunately, while it's a good thing that the crew has finally recognized that the good ship Europe has hit an iceberg, the vessel may go down before the pumps are started. Spain was downgraded yesterday to triple-B and Spanish and Italian spreads are rising again on fears that the LTRO money has run out and banks are no longer propping up southern sovereign debt.

Meanwhile, Hollande's pro-growth proposals are, as I noted yesterday, a wet squib, mere window-dressing in the face of Europe's colossal problems. With this program he may survive the next week, which is his immediate objective, but he will then have to face governing for the next five years. Still, it's important that he has put the idea of a collective euro bond on the table. This could mark the exceedingly cautious beginning of a process that will eventually lead to the kind of institutional changes that are necessary at the EU level to make the single currency work. I remain pessimistic, however.

Why Mélenchon Failed?

David Djaiz attempts to explain why Mélenchon failed but to my mind succeeds only in reproducing the incomprehension.

Jean-Luc Mélenchon a offert des réponses plutôt convaincantes à l’insécurité économique et sociale des Français comme le montrent plusieurs enquêtes. Malheureusement, et comme le rappelle Laurent Bouvet dans un texte publié le 24 avril dans le Monde, sa campagne a été beaucoup moins percutante s’agissant de l’insécurité culturelle, à quoi l’on pourrait ajouter l’insécurité affective qui est un déterminant important du vote FN.

L’insécurité a bel et bien été le thème central de cette campagne, tellement massif et protéiforme que les commentateurs ne s’en sont pas rendus compte. Cette insécurité a pris mille visages et n’est plus la seule insécurité « policière » qui avait occupé la campagne de 2002 : il y a l’insécurité économique (peur du chômage et des délocalisations dans un contexte de crise de la mondialisation), l’insécurité sociale (peur de la casse des services publics et des commerces de proximité), l’insécurité culturelle-identitaire (peur de l’immigration et de la dissolution de l’identité française-occidentale) et enfin l’insécurité la plus difficile à appréhender pour le sociologue, l’insécurité affective, qui est le sentiment de voir ses points de repères habituels se dissoudre ou se rétrécir dans un monde où tout s’accélère. Force est de reconnaître que le Front de gauche n’a pas su répondre à ces deux dernières formes d’insécurité qui sont moins discursives mais qui pourtant surdéterminent les autres.
This is doublespeak. Deciphered, what Djaiz is saying is that Mélenchon offered protectionism, like Le Pen, without xenophobia and racism, which added punch to the protectionist message. Since the left cannot support the latter, it must rely on a slow process of cultural improvement and collective education.
Jean-Luc Mélenchon a affirmé vouloir mener une bataille culturelle contre Marine Le Pen à trois mois du premier tour. La stratégie était la bonne : c’est bien l’imaginaire collectif que la gauche doit reconquérir à l’hégémonie de la droite, par l’action militante et syndicale, par l’éducation populaire, par la formation politique. Mais cela ne peut se faire que sur le temps long et dans un climat apaisé.
This is just the kinder and gentler form of the revolutionary romanticism that Mélenchon so eloquently embraced. But what is needed is not a revival of the "collective imaginary" of the left but rather a commitment to "collective realism," which recognizes that the globalized economy cannot be rejected, reversed, or "protected" against but must be conquered by abandoning old ways and taking advantage of France's comparative advantages. That means change, and it means bucking the conservatism of some segments of the working class. Mélenchon failed because he reinforced that conservatism, because he fed the fantasy of revolutionism rather than the reality of politics, which as Max Weber said, is the "long, slow boring of hard, dry boards."