Friday, November 16, 2012

Renault Wants Concessions from Labor

Renault is offering French workers "job guarantees" in return for concessions on work time flexibility, work rules, and wages. The company is playing hardball, having already pressured lower-paid workers in its Spanish plants to make similar concessions by invoking competition from still worse-off Romanian workers. So a race to the bottom is on, and in the current climate of no growth and high unemployment, many workers feel they have no choice but to agree to the clawbacks. It's an ugly situation, and it's hard to see how it can endure, given the magnitude of the labor cost differences between north, south, and east in the Renault empire.

Europe Blows It

Europe's initial resistance to the crisis was aided by the automatic stabilizers built into large welfare state budgets, but then European leaders panicked as the very stabilizers that should have prevented collapse swelled deficits and came into conflict with post-Maastricht treaty commitments. Germany enforced a herd mentality. And Paul Krugman documents the result:


Stimulus has disappeared in the Eurozone and the UK, and both are in recession. The US continues to stimulate, and its economy is growing again, albeit slowly.

The German Vision

François Bonnet has an excellent piece in Mediapart analyzing Franco-German relations. He calls it "the Merkel problem." And the nature of the problem is easily summarized: Frau Merkel no longer looks forward to a Greek exit from the euro. She has been convinced that German prosperity depends on the maintenance of the EU. But she also believes that the EU can only be maintained by capitulating to the world view of the German Right:

C’est le problème. Le grand plan désormais proposé par l’Allemagne d’une redéfinition de l’union politique et monétaire n’a rien d’un projet politique. Il sera sur la table du sommet européen de la mi-décembre et cristallise déjà les désaccords. L’ambiguïté tient largement au vocabulaire utilisé : intégration, gouvernance, contrôle démocratique. On pourrait y voir un nouvel étage de la construction politique de l’Europe pour enfin sortir d’une paralysie institutionnelle éloignée des peuples. Or ce n’est nullement de cela qu’il s’agit. Mais bien plutôt de remodeler des institutions en fonction d’une vision économique exclusive de ce que doit être l’Europe : celle de la droite libérale et conservatrice.
And the bottom line:

La question posée aux socialistes peut ainsi se résumer : l’Europe peut-elle être relancée par un projet qui ne soit pas celui du néo-libéralisme ou celui du social-libéralisme ? Une reconstruction peut-elle être engagée, bâtie sur un approfondissement démocratique et laissant le champ libre à de possibles alternatives sociales ? Tant qu’un tel projet – régulièrement brandi par des eurodéputés ou, à sa façon, par le parti socialiste européen – ne sera pas porté haut et fort par l’exécutif français, le problème Merkel perdurera.

Zaretsky on the Socialist Dilemma

Rob Zaretsky uses history to explain the impasse in which the Socialists find themselves.