Thursday, January 24, 2013

Decline, Contradiction, Authoritarianism

Le Monde today published the results of a new poll on the French state of mind. The picture is not pretty. Large majorities believe that France's economic power and cultural influence have declined over the past decade. Although only a quarter of the French want to withdraw from the EU, two-thirds believe that France needs to limit the EU's power and take a stronger stand in favor of its own interests. (See yesterday's discussion about similar self-contradictory beliefs in Britain and Germany in the post on David Cameron's referendum announcement.) Three-quarters believe that French democracy is not working well. Sixty-two percent believe that all politicians are corrupt, etc.

Authoritarianism draws astonishing support. To the question "Does France need a real leader to restore order," more than 70% of members of all parties reply in the affirmative. Is it surprising that the parties of the right favor the authoritarian solution even more strongly than those of the left? (70% yes for the PS compared with 84% for MoDem, 97% for the FN, and 98% for the UMP!) To be sure, the question is rather vague. Do voters simply want a clearly defined policy to be pursued vigorously by whichever party they favor, or are they calling for a man on a white horse to save France from its demons? Le Monde seems to favor the darker interpretation. Michel Winock introduces a note of interpretive caution, however:

Comparaison n'est pas raison, on le sait. Les deux précédents évoqués se situent dans des contextes historiques très différents du nôtre. Ce qui me frappe simplement, c'est la résurgence de stéréotypes connus, fondés à la fois sur des aspects de la réalité et sur des fantasmes : l'idée de la décadence (déclin de la France "inéluctable"), le rejet des élites politiques (corrompues), le voeu d'un retour à l'autorité, la demande de protectionnisme, la xénophobie (trop d'étrangers en France), et la substitution de l'islamophobie à l'antisémitisme.
Les ingrédients du populisme sont là et dépassent les rangs des électeurs de Marine Le Pen. C'est une rude réalité avec laquelle doivent se colleter les partis républicains, de droite comme de gauche. En même temps, la "droitisation" de l'UMP peut y trouver sa justification, au risque d'aggraver l'affrontement entre "deux France". Mais l'histoire est imprévisible : on ne peut inférer du passé les lendemains qui nous attendent.