Wednesday, February 20, 2008

Sects, Cults, Religions, Public Order

Sarkozy may believe that all civilization is based on religion, but "sects" are another matter. Or are they? His chief of staff. Emmanuelle Mignon, who has already been in the news recently for her role in the Holocaust education proposal, gave VSD an interview in which she was quoted as saying that "sects are not a problem in France." She says that she was misquoted and said rather that sects are to be investigated to determine whether they pose a "threat to public order." The case of Scientology remains open in her mind.

Though I hold no brief for Scientology,* I have never quite understood the German animus toward the group, but of course I live in a country full of religious cranks and other minor cultish annoyances. To be sure, the French put a rather different construction on the word culte: for them le culte is the good form of religion, controlled, disciplined, and above all subordinated to a state that has even created a ministry to oversee them. La secte, on the other hand, encapsulates the shadowy side of religion, its unpoliced and amorphous id, which may fasten upon children as an incubus in the night. About les sectes the state worries from time to time, though Mignon's on the whole moderate and reasonable statement suggests that it isn't worrying too much at present, even if it hasn't quite settled on which manifestations of Islam are to be regarded as cultes and which as sectes (Wahhabi, Salafi, Tariq Ramadan, etc., have been proposed at one time or another for the latter category).

* I've heard it said that Dominique de Villepin used to refer to Sarkozy as "Tom Cruise" because of his fondness for aviator sunglasses. Perhaps this explains Mignon's interest in investigating Scientology.

3 comments:

Anonymous said...

"Sect" is not English for "secte". Cult is.

Anonymous said...

B. − 1. Domaine relig. [P. oppos. à Église] Souvent péj. Groupement organisé dont les membres ont adopté une doctrine et des pratiques différentes de celles de la religion majoritaire ou officielle. Secte bouddhique, chrétienne, janséniste, juive, orthodoxe, protestante; secte des anabaptistes, des cathares, des donatistes, des mormons, des quakers, des témoins de Jéhovah; sectes de la Grèce, de l'Inde, de l'Orient. S'il était nécessaire qu'il y eût dans un état plusieurs religions positives, il ne l'était pas moins d'empêcher que les sectes tolérées ne produisissent, en se subdivisant, de nouvelles sectes (Constant, Princ. pol., 1815, p. 129). Chez les peuples protestants, il y a d'autant plus d'ardeur morale que l'Église établie est plus fortement battue en brèche par les sectes dissidentes (Sorel, Réflex. violence, 1908, p. 320). V. adventiste ex. 1 et dissidence ex. 2.
− En partic., souvent péj. Organisation d'inspiration religieuse ou mystique (voire politique), dont les membres vivent en communauté et sous l'influence d'une ou plusieurs personnes. Secte Moon; chef, maître de la secte; danger, emprise, nocivité des sectes; méthode d'endoctrinement, de pouvoir, de recrutement d'une secte. Ne prélevant aucune taxe, n'acceptant aucune donation, cette secte échappe aux scandales financiers courants chez les autres nouvelles sectes (Philos., Relig., 1957, p. 54-14). Une fois entré en secte, l'adepte perd toute personnalité. Transes collectives (...). Mais cela peut aller jusqu'au suicide collectif, comme pour la tristement célèbre secte du Temple de Dieu (Missi, 3 mars 1986, n o 478, p. 79).
2. P. ext.
a) Péj. ,,Tout groupe idéologique clos qui suit un leader dissident de la doctrine générale et qui se caractérise par le fanatisme et l'intolérance de ses membres`` (Mucch. Sc. soc. 1969). Synon. chapelle, clan, coterie, parti. Secte anarchiste, socialiste. Peu à peu, l'anarchie (...) différait simplement des autres sectes socialistes par sa volonté de tout abattre pour tout reconstruire (Zola, Travail, t. 2, 1901, p. 335). V. fanatique ex. 1.

Anonymous said...

Cult and sect both exist and should not be used interchangabely (I mean who would say a sect film instead of cult film and The New York Times refers to David Koresh as a sect leader and not a cult leader- although cult leader can also be found in other publication). Sect is a possible English translation of "secte" regardless of the first posting.